Nous avons trouvé un nouveau minéral encore plus dur que le diamant (et il vient de l’espace!)

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55 years after the initial discovery in Arizona, the Lonsdaléite, named after the famous chemist Kathleen Lonsdale, is finally recognized as a mineral in its entirety and its properties are breathtaking!

Comprendre la résistance et la hardness des minerals avec l’échelle de Mohs

Avant de revenir sur cette incroyable découverte et pour comprendre quel est son impact réel, il est important de parler de l’échelle de Mohs et d’explique en quoi cela consiste.

The Mohs scale was invented in 1812 by the German mineralogist Friedrich Mohs (d’où le nom…) afin de mesurer la dureté des minerals. Historiquement, elle était base sur dix minerals assez communs, classés du plus tendre au plus dur.

Nous avons trouvé un nouveau minéral encore plus dur que le diamant (et il vient de l'espace!)

The principle of cette échelle est d’oppose des minerals entre eux et leur capacité à se rayer l’un par rapport à l’autre. Ainsi, depuis que cette échelle existe, le diamant est la référence en la matière avec un score de 10 sur 10. C’est-à-dire qu’il ne peut être rayé que par un autre diamant.

En dessous, à 9 sur 10, on retrouve le Rubis et le Saphir, regroupés dans la famille des “Corindon”, que l’on connaît bien puisque c’est ce qui équipe les écranes des montres de randonnées et de haute montagne notably. Le Saphir a la particularité d’être disponible en quantités importantes, pas trop cher et facile à travailer. Viennent ensuite la Topaze (8/10), le Quartz (7/10) et ainsi de suite…

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Par la suite, au fur et à mesure des découvertes et des usages, l’échelle de Mohs s’est vue attribué tout un tas de nouvelles pierres et minerals, comme l’Améthyst, l’Opale, le Corail ou even les Perles, pour leslénces on comprend pourquoi elles sont si fragile et si précieuses avec leur score de 2.5/10.

Pour faire un parallelelle avec des objets du quotidien et mieux comprendre à quoi corresponde par exemple les famouses en verres trempés que l’on met sur nos smartphones, on vous a mis un dernier petit tableau :

Durété Examples
2.5 Sel, ongle
2.5 to 3 Or, argent, cuivre
4 Bronze
5.5 Verre, acier ordinaires
6.5 Verre et acier trempés

La Lonsdaléite, qu’est-ce que c’est, d’où ça vient et pourquoi ça met à mal le diamant?

Comme vous pouvez le constater, le diamant est, depuis des siècles, la référence en matière de durété et nombreux sont ceux à ne jurer que par lui. Yet, comme nous l’évoquions au début de cet article, depuis près d’un demi-siècle, nous avions la prouve qu’un nouveau minéral, plus résistant, mais aussi plus souple, existait bel et bien.

Ce minéral, c’est la Lonsdaléite et pendant très longtemps, on l’a tout simplement confondu avec du diamant, en pensant qu’il s’agitait ni plus ni moins d’une forme étrange et anormale de ce dernier. Except that in reality, après de nouvelles études, it was noticed that what is called in chemistry an allotrope of elemental carbon, comme le diamant quon trouve sous forme de cubes alors que la Lonsdaléite se present sous forme hexagonale.

Des chercheurs du RMIT

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Tout ça, c’est pour la partie technique, et pour revenir à nos moutons, si la Lonsdaléite refait surface ces derniers temps, c’est parce que des chercheurs australiens de la respectable Royal Melbourne Institute of Technology (RMIT) ont simply découvert ce qu’ils pensaient être des diamants bizarrement pliés dans des samples de… météorites.

Sauf que, comme on l’explicait plus haut, le diamant, est certes très résistante, mais aussi complètement rigide. Ce minéral ne pouvati, de fait, pas être du diamant, mais bel et bien de la Lonsdaléite.

L’histoire aurait pu s’arréter là, mais cette étude nous apprend que The samples of meteorites in which the Lonsdaléite was discovered would be of extraterrestrial origin and would have been formed during a cataclysm 4.5 billion years ago on an ancient planet when the solar system was still in formation!

Fragment de météorite, en rose le diamant et en jaune la lonsdaleite

Nous avons trouvé un nouveau minéral encore plus dur que le diamant (et il vient de l'espace!)

Une découverte majeure quand on sait que ce “nouveau” minéral serait dès lors 50% plus résistante que le diamant! De quoi revoir une nouvelle fois l’échelle de Mohs.

The final word for Andy Tomkins, Professor of Earth and Planetary Sciences and author of this study published on the PNAS website:

La nature nous a ainsi fourni un processus à essayer de reproduire dans l’industrie. Nous pensons que la lonsdaléite pourrait être utilisateur pour fabricer de minuscule pieces de machine ultra-dures si nous parvenons à mettre au point un processus industriel qui favorise le remplacement des pièces de graphite preformées par de la lonsdaléite.

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