In Germany, whistle blow for the first fleet of hydrogen trains in the world – 24/08/2022 à 11:32

A hydrogen train manufactured by Alstom, September 16, 2018 in Bremervoerde, Germany (AFP / Patrik STOLLARZ)

A hydrogen train manufactured by Alstom, September 16, 2018 in Bremervoerde, Germany (AFP / Patrik STOLLARZ)

Finies les locomotives diesel: l’Allemagne a inauguré mercredi la première ligne ferroviaire au monde fonctionnant entième à l’hydrogen, une advancede majeure pour la décarbonation du rail, malgré les défis d’approvisionement posed by this innovative technology.

The fleet of fourteen trains, provided by the French group Alstom in the region of Basse-Saxe (Nord), circulates now on the hundred kilometers of the line relying on the cities of Cuxhaven, Bremerhaven, Bremervörde and Buxtehude, not far from Hamburg.

“Nous sommes très fiers de pouvoir porter cette technologie sur une exploitation commerciale, dans le cadre d’une première mondiale”, s’est felicité mercredi the PDG d’Alstom, Henri Poupart-Lafarge.

Conceived in France, in Tarbes (Sud-Ouest), and assembled in Salzgitter (centre) in Germany, Alstom’s hydrogen trains – named Coradia iLint – are pioneers in the field.

Cette technologie est la piste privilegée pour réducer les émission de CO2 et remplacer le diesel qui alimentaire encore 20% des trajets par rail en Allemagne.

The new fleet, which costs “93 million euros”, will avoid generating “4,400 tonnes of CO2 every year”, according to the LNVG, the regional operator of the network.

– Commands –

Test of a hydrogen train manufactured by Alstom, in Bremervoerde, Germany, September 16, 2018 (AFP / Patrik STOLLARZ)

Test of a hydrogen train manufactured by Alstom, in Bremervoerde, Germany, September 16, 2018 (AFP / Patrik STOLLARZ)

Des essais commerciales ont été menés depuis 2018 on this line with the regular circulation of two hydrogen trains.

D’autres liaisons ferroviaires vont suivre: Alstom has signed quatre contrats pour plusieurs dizaines de trains, en Allemagne, France et Italie, et ne voit pas la demande faiblir.

Rien qu’en Allemagne “between 2,500 and 3,000 diesel trains could be replaced by hydrogen”, affirms to AFP, Stefan Schrank, head of the project at Alstom.

“A horizon 2035, environ 15 à 20% du marché européen régional pourrait fonctionner à l’hydrogen”, confirm à l’AFP Alexandre Charpentier, expert ferroviaire chez Roland Berger.

Hydrogen trains are particularly relevant for small regional lines, where the cost of a transition to electric power is too high in relation to the profitability of the liaison.

Ils mélangent de l’hydrogen embarqué à bord avec de l’oxygen present dans l’ambiant air, grâce à une pile à combustible installed dans la toiture. Celle-ci produit l’électricité necessaire à la traction de la rame.

Currently, around a regional train sur deux in Europe fonctionne au diesel.

Les concurrents d’Alstom se sont aussi láncés dans la course. The German Siemens recently unveiled a prototype train with Deutsche Bahn, in view of putting it into service in 2024.

Mais, malgré ces perspectives alléchantes, “il ya de reales barrières”, affirme l’expert.

Car les trains ne sont pas les seuls à être assoiffés d’hydrogen. It’s all the sector of transports, routier ou aerien, mais aussi l’industrie heavy, notably la sidérurgie et la chemie, qui comptent sur cette technologie pour réduire ses émissions de CO2.

– Ressource encore rare –

A hydrogen train designed by Alstom was tested in Bremervoerde, Germany, September 16, 2018 (AFP / Patrik STOLLARZ)

A hydrogen train designed by Alstom was tested in Bremervoerde, Germany, September 16, 2018 (AFP / Patrik STOLLARZ)

Even if Germany has announced in 2020 an ambitious plan of seven billion euros to become a leader in hydrogen technologies in a decade, the infrastructures are still lacking in the country – as in all of Europe – that it is necessary for the production ou le transport, et necessitent des investissements colossaux.

“Pour cette raison, nous ne voyons pas un remplacement à 100% des trains diesel par l’hydrogen”, selon M. Charpentier.

Par ailleurs, l’hydrogen is not necessarily decarboné: only l’hydrogen vert”, made with the help of renewable energies, is considered durable by the experts.

D’autres méthodes de fabrication existent, bien plus courantes, mais elles émitten des gaz à effet de serre, car fabricated à partir d’énergie fossile.

Preuve que la ressource manque: la ligne de Basse-Saxe devrait, dans un premier temps, utiliser de l’hydrogen sous-produit de certaines industries, comme la chimie.

According to the French research institute IFP, which specializes in energy issues, hydrogen is currently “issu à 95% de la transformation d’énergies fossiles, dont pour près de la moitié à partir du gaz naturel”.

Or, l’Europe fait déjà face à des tensions sur son approvisionement en gaz naturel russe, sur fund de bras de fer avec Moscou sur la war en Ukraine.

“Des décisions politiques will have to prioritize vers quel sector la production d’hydrogen ira ou n’ira pas”, estimates M. Charpentier.

L’Allemagne devra aussi acheter la ressource à l’étranger pour réponder à ses besoins. Berlin signed an agreement on Tuesday with Toronto to import massively renewable hydrogen from Canada by 2025.

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