Germany: coup de whistle pour la première flotte de trains à hydrogen au monde – 24/08/2022 à 08:48

A hydrogen train manufactured by Alstom, September 16, 2018 in Bremervoerde, Germany (AFP / Patrik STOLLARZ)

A hydrogen train manufactured by Alstom, September 16, 2018 in Bremervoerde, Germany (AFP / Patrik STOLLARZ)

L’Allemagne inaugurates on Wednesday a ligne ferroviaire fonctionnant entième à l’hydrogen, a “world premiere” and a major advance for rail decarbonisation, despite the supply challenges posed by this innovative technology.

A fleet of fourteen trains, provided by the French Alstom in the region of Basse-Saxe (north), will replace the current diesel locomotives on the hundred kilometers of the line reliant on the cities of Cuxhaven, Bremerhaven, Bremervörde and Buxtehud, not far de Hamburg.

“Quel que soit l’heure de la journée, les passagers voyageront sur ce trajet grâce à l’hydrogen” summarizes à l’AFP, Stefan Schrank, chef du projet chez Alstom, who salutes a “world premiere”.

The hydrogen trains constitute a privileged track to reduce CO2 emissions, and to replace the diesel that still feeds 20% of the journeys in Germany.

Ils mélangent de l’hydrogen embarqué à bord avec de l’oxygen present dans l’ambiant air, grâce à une pile à combustible installed dans la toiture. Celle-ci produit l’électricité necessaire à la traction de la rame.

– Commands –

Test of a hydrogen train manufactured by Alstom, in Bremervoerde, Germany, September 16, 2018 (AFP / Patrik STOLLARZ)

Test of a hydrogen train manufactured by Alstom, in Bremervoerde, Germany, September 16, 2018 (AFP / Patrik STOLLARZ)

Conceived in France, in Tarbes (south), and assembled in Salzgitter (centre) in Germany, Alstom trains – baptized Coradia iLint – are pioneers in the field.

Des essais commerciales ont été menés depuis 2018 on this line with the regular circulation of two hydrogen trains. C’est now toute la flotte qui adopte cette technologie.

Le groupe français has signed quatre contrats pour plusieurs dizaines de trains, en Allemagne, France et Italie, et ne voit pas la demande faiblir.

Rien qu’en Allemagne “between 2,500 and 3,000 diesel trains could be replaced by hydrogen”, estimates M. Schrank.

“A horizon 2035, environ 15 à 20% du marché européen régional pourrait fonctionner à l’hydrogen”, confirm à l’AFP Alexandre Charpentier, expert ferroviaire chez Roland Berger.

Hydrogen trains are particularly relevant for small regional lines, where the cost of a transition to electric power is too high in relation to the profitability of the liaison.

Currently, around a regional train sur deux in Europe fonctionne au diesel.

Les concurrents d’Alstom se sont aussi láncés dans la course. The German Siemens recently unveiled a prototype train with Deutsche Bahn, in view of putting it into service in 2024.

Mais, malgré ces perspectives alléchantes, “il ya de reales barrières”, affirme l’expert.

Car les trains ne sont pas les seuls à être assoiffés d’hydrogen. It’s all the sector of transports, routier ou aerien, mais aussi l’industrie heavy, notably la sidérurgie et la chemie, qui comptent sur cette technologie pour réduire ses émissions de CO2.

– Ressource encore rare –

A hydrogen train designed by Alstom was tested in Bremervoerde, Germany, September 16, 2018 (AFP / Patrik STOLLARZ)

A hydrogen train designed by Alstom was tested in Bremervoerde, Germany, September 16, 2018 (AFP / Patrik STOLLARZ)

Even if Germany has announced in 2020 an ambitious plan of 7 billion euros to become a leader in hydrogen technologies in a decade, the infrastructures still lack in the country – as in all of Europe – that it is necessary for the production ou le transport, et necessitent des investissements colossaux.

“Pour cette raison, nous ne voyons pas un remplacement à 100% des trains diesel par l’hydrogen”, selon M. Charpentier.

Par ailleurs, l’hydrogen n’est pas forcément decarbonné : only l’hydrogen vert”, manufactured à l’aide d’énergies rénovéables, est considered comme durable par les experts.

D’autres méthodes de fabrication existent, bien plus courantes, mais elles émitten des gaz à effet de serre, car fabricated à partir d’énergie fossile.

Preuve que la ressource manque : la ligne de Basse-Saxe devrait, dans un premier temps, utiliser de l’hydrogen sous-produit de certaines industries, comme la chimie.

According to the French research institute IFP, which specializes in energy issues, hydrogen is currently “issu à 95% de la transformation d’énergies fossiles, dont pour près de la moitié à partir du gaz naturel”.

Or, l’Europe fait déjà face à des tensions sur son approvisionement en gaz naturel russe, sur fund de bras de fer avec Moscou sur la war en Ukraine.

“Des décisions politiques will have to prioritize vers quel sector la production d’hydrogen ira ou n’ira pas”, estimates M. Charpentier.

L’Allemagne devra aussi import massivement pour réponder à ses besoins. Partnerships have recently been signed with India and Morocco, and an agreement to import hydrogen from Canada was on the menu for the visit of chancellor Olaf Scholz in this country this week.

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