A NASA spacecraft is about to crash into an asteroid to divert its trajectory – 23/09/2022 à 07:26

Illustration fournie le 4 novembre 2021 par la Nasa du vaisseau DART qui doit s'écraser sur l'astéroïde Dimorphos afin d'en devier légmentre la trajectoire (NASA / Handout)

Illustration fournie le 4 novembre 2021 par la Nasa du vaisseau DART qui doit s’écraser sur l’astéroïde Dimorphos afin d’en devier légmentre la trajectoire (NASA / Handout)

Les dinosaures auraitan surement aimé y penser. Les films de science-fiction, à l’image d'”Armageddon” ou more recently de “Don’t Look Up: Déni cosmique”, l’envisagent eux depuis longtemps.

Cette fois, la Nasa va enfin tenter ce qui n’a jamais été fait aupuravan: devier la trajectoire d’un astéroïde en projetant sur lui un vaisseau kamikaze. Un test de “défense planetaire”, qui doit permettre de mieux protecter l’humanité face à une eventual menace future.

The Dart mission (fléchette, in English) took off in November from California. Après ten months of voyage, the ship will hit the asteroid Dimorphos at 23:14 GMT on Monday, at a speed of more than 20,000 km/h.

Le vaisseau n’est pas plus grand qu’une voiture, et sa cible fait environ 160 mètres de diameter (half of the height of the Eiffel Tower).

Don’t panic, Dimorphos does not represent a menace for the Earth in any case: its orbit around the Sun does not pass qu’à seven million kilometers from us au plus proche.

But the mission “is important to achieve before we discover a real need”, said Andrea Riley, NASA mission chief.

Le moment de l’impact s’annonce spectacular et pourra être suivi en direct sur la chaîne vidéo de l’agence américaine.

Il ne s’agit pas de destructuri l’astéroïde mais de le pousser légmentre. La technique est dite à impact cinetique.

Dimorphos is actually the satellite of a larger asteroid, Didymos (780 meters in diameter), which makes the tour in 11 hours and 55 minutes. Le but est de réduire l’orbite de Dimorphos autour de Didymos d’environ ten minutes.

Ce changement pourra être mesuré par des téléscopes depuis la Terre, en observant la variation de l’éclat lorsque le petit astéroïde passe devant le gros.

L’objectif peut paraître modeste mais cette demonstration est crucial pour l’avenir.

Il s’agit de mieux comprendre comment reagira Dimorphos, représentatif d’une population d’astéroïde assez communs mais dont on ne connaît pas la composition exacte. L’effet de l’impact dependra en grande partie de sa porosité, c’est-à-dire s’il est plus ou moins compact.

– Une image par seconde –

Pour attenirer une cible si petite, le vaisseau se dirigera de façon autonomous durant les quatre dernieres heures, comme un auto-guidé missile.

His camera, called Draco, will take at the last moment les toutes premières images de l’astéroïde, dont on ne connaît pas encore la form (round, oblongue…). A un rythme d’une image par seconde, visible en direct sur Terre avec un délai de seulement quelque 45 secondes.

A graphic showing the effect that the Dart mission of Nasa must have on the orbit of the asteroid Dimorphos (AFP / Jim Watson)

A graphic showing the effect that the Dart mission of Nasa must have on the orbit of the asteroid Dimorphos (AFP / Jim Watson)

“Cela va commencer par un petit de lumière, jusqu’à remplir tout le cadre”, declared Nancy Chabot, du Laboratoire de physique appliquée (APL) de l’université Johns Hopkins, où se trouve le center contrôle.

“Ces images continueront à arriver, jusqu’à ce qu’elles n’arrivent plus”, she added, referring to the moment of the explosion.

Three minutes later, a satellite of the size of a shoe box, called LICIACube and released by the spacecraft il ya quelques jours, will pass around 55 km from the asteroid to capture images of the ejecta. They will be returned to Earth in the following weeks and months.

The event will also be observed by the space telescopes Hubble and James Webb, which should be able to detect a brilliant cloud of dust.

Puis, la sonde européenne Hera, qui doit décoller en 2024, ira observador de près Dimorphos en 2026 pour évaluater les consequences de l’impact et calculer, pour la première fois, la masse de l’astéroïde.

– Trouvez-les tous –

Très peu des astéroïdes connus sont considered comme potentiellement dangereux, et aucun ne l’est sur les 100 prochaines années.

But “je garantis que si vous attendez assez longtemps, il y aura un objet”, declared Thomas Zurbuchen, chef scientifique de la NASA.

Près de 30,000 asteroids of all sizes have been catalogués dans les environs de la Terre (on les appelle des géocroiseurs, c’est-à-dire que leur orbite croise celle de notre planète). Around 3,000 new ones are found each year.

NASA's DART mission control center at Johns Hopkins University's Applied Physics Laboratory (APL) in Maryland on September 12, 2022 (AFP / Jim Watson)

NASA’s DART mission control center at Johns Hopkins University’s Applied Physics Laboratory (APL) in Maryland on September 12, 2022 (AFP / Jim Watson)

Ceux d’un kilometer et plus ont quasiment tous été repérés, selon les scientifiques. Mais ils estiment n’avoir connaissance que de 40% des astéroïdes measuring 140 mètres et plus –ceux capable de dévaster une région entière.

Si Dart manque sa cible, le vaisseau devrait avoir assez de carburant pour une nouvelle tentative dans deux ans.

Et si la mission réussit, il s’agira d’un premier pas vers une véritable capacité de défense, selon Nancy Chabot. “La Terre est frappée par des astéroïdes depuis des milliards d’années, et cela se reproduira. En tant qu’humains, faisons en sorte de vivre dans une civilization où nous pouvons l’evitar.”

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